Apple is het meest waardevolle merk ter wereld. Niet slecht voor een bedrijf dat midden jaren negentig op de rand van de afgrond stond, en dankzij Microsoft weer op de been werd geholpen. In 2007 was Apple niet de eerste met een een “slimme telefoon”, in 2010 was Apple niet de eerste met een “tablet computer” en ook het “slimme horloge” in 2015 was zeker niet de eerste.

Blijkbaar loont het om de kat uit de boom te kijken, met de opkomende Augmented Reality industrie proberen ze het nog een keer. Terwijl Google al in 2013 met de AR bril “Glass” kwam, en in 2014 met de Cardboard houder voor Virtual Reality zou het tot 2017 duren voordat Apple hun eerste Augmented Reality systeem bekend maakte; ARKit.

Wordt dit weer een succes, of zijn ze dit keer te laat…

of misschien zelfs te vroeg? Laten we Apple ARKit eens nader bekijken, en ook naast de concurrentie leggen.

De smartphone voorbij

Sinds enkele jaren wordt de “dood van de smartphone” aangekondigd. Net als bij PC’s zijn smartphones zo snel en geavanceerd dat een Megapixel extra of een Super AMOLED scherm niet meer dezelfde impact heeft als voorheen. Op Apple’s eigen iPhone na dalen de verkoopcijfers van smartphones. Dat is mooi voor de gebruikers, die zijn blijkbaar dik tevreden met hun aankoop, maar minder voor fabrikanten van elektronica. Bedrijven richten nu hun pijlen op Augmented Reality, de technologie die smartphones de komende jaren een boost zal geven, om vervolgens de markt over te nemen met AR Smart Glasses. Tim Cook, directeur van Apple heeft duidelijk partij gekozen voor Augmented Reality, terwijl Facebook (tot voor kort) nog helemaal voor Virtual Reality gaat. Gaat Apple met ARKit weer een revolutie tot stand brengen? Is de smartphone de volgende Blackberry met uitschuifbaar toetsenbord?

Apple ARKit

Tijdens de jaarlijkse ontwikkelaars bijeenkomst van Apple op 30 mei 2017 werd de Apple ARKit onthuld, een ontwikkelplatform voor iOS 11, het mobiele besturingssysteem van Apple. Dit platform is dus specifiek voor hun eigen “zandbak” en daarmee niet geschikt voor de fabrikanten die nu met Android of Windows systemen werken. Dat is zowel de kracht als de zwakte van Apple, het is geen bedrijf dat graag samenwerkt met de concurrentie. Overigens heeft Apple zich wel aangesloten bij het WebVR consortium die een open standaard voor Virtual Reality op het internet ontwikkeld. De tools van ARKit werden direct beschikbaar gesteld aan iedereen met een Apple Developer licentie, wat geleid heeft tot veel leuke demonstraties. Maar het echte vuurwerk komt pas na introductie van de nieuwe iPhone.

Apple hardware voor Augmented Reality

Het ziet er niet naar uit dat Apple binnen afzienbare tijd met een AR bril gaat komen, het ARKit systeem aan derde partijen onder licentie geven lijkt zeer onwaarschijnlijk. Er wordt intern natuurlijk wel gewerkt aan een Augmented Reality Wearable, de codenaam “Mirrorshades” is al gevallen en er zijn meerdere patenten bekend. Zolang de iPhone goed blijft verkopen heeft het weinig zin om deze markt stuk te maken, voor zakelijk AR gebruik zul je voorlopig dus die iPhone tevoorschijn moeten halen.

AR maken voor iOs of Android?

Hoewel er tientallen fabrikanten zijn die Android toestellen maken is er geen enkel merk dat in verkoopcijfers kan tippen aan Apple met de iPhone. Maar bij elkaar opgeteld is Android wel het meest gebruikte systeem, en dat geldt ook voor AR Smart Glasses. Marktleiders als ODG, Vuzix en Epson werken allemaal op basis van Android vanwege de betrekkelijk open ontwikkelomgeving.

Apple vaart haar eigen koers, zoals altijd, wat maakt dat Apple op dit moment minder interessant is als Augmented Reality oplossing voor het bedrijfsleven. Maar daar kan verandering in komen, een jaar na introductie van de Apple Watch stond Apple op nummer twee van de meest verkochte horlogemerken achter Rolex.

Als Apple met een Slimme Bril op de markt komt kun je er gerust van uitgaan dat ze de markt willen overnemen. Alleen zal dat in eerste instantie de consumentenmarkt zijn, terwijl andere merken zich vooral richten op het bedrijfsleven.

De concurrentie staat niet stil

Image AR Experts Apple ARApple heeft over aandacht van de media niet te klagen, elk nieuwtje van dit bedrijf wordt breed uitgemeten in de pers. Op het gebied van AR hebben ze nog een inhaalslag te halen, en er zijn ook al kapers op de kust die nog verder kijken. Apple is het meest waardevolle merk ter wereld, op de tweede plaats staat Google. Dit bedrijf schiet in het wilde weg met AR, VR en MR producten. De Google Glass Enterprise Edition moet de Augmented Reality bril voor de zakelijke markt worden, Daydream is het Virtual Reality platform en voor de Mixed Reality ervaring moet je bij Tango zijn. Wat AR betreft mogen we niet vergeten dat de meeste AR brillen op basis van hun mobiele Android systeem werken. Bijvoorbeeld de professionele AR brillen van Epson, ODG en Vuzix, en natuurlijk de Google Glass. Daarmee is Apple wederom de grote concurrent van Google voor de gunst van het publiek.

Er zijn nog meer bedrijven die verder denken en een grotere sprong willen maken zoals Magic Leap, het succesverhaal uit Silicon Valley met een revolutionaire kijk op Mixed Reality. Succes op het gebied van kapitaal welteverstaan, ze hebben nog geen product uitgebracht en zijn ongetwijfeld verrast door Apple ARKit. Dat geldt ook voor Microsoft met hun eigen HoloLens, een indrukwekkende Mixed Reality headset maar geen “sexy” product zoals Apple die zo goed kan ontwerpen. Ook Microsoft heeft snel na het verschijnen van ARKit aangekondigd dat er een nieuwe editie komt met een snellere processor en betere holografische chip.

Voorbeelden van Apple AR

Als we ARKit tegenover andere Augmented Reality systemen leggen valt het op dat Apple’s insteek ergens tussen AR en MR ligt. Dat houdt in dat de Apple software in combinatie met de hardware een zekere dieptewaarneming heeft, en een redelijk nauwkeurige positionering. Dat is bij traditionele Augmented Reality niet het geval. Daarentegen haalt het niet de kwaliteit van de Microsoft HoloLens of Google Tango, maar daar is zeer specifieke hardware voor nodig. Hieronder noemen we enkele toepassingen van Apple AR waar we binnenkort meer van zullen zien:

  • Virtuele showroom: Voor marketing en promotie zullen de virtuele showrooms op basis van AR technologie ideaal zijn. In plaats van een auto hoef je voortaan alleen een leeg podium met eventueel een logo op de grond neer te zetten, en het publiek kan met hun eigen iPhone de auto van alle kanten bekijken. Als dat niet voldoende is kunnen ze met de app ook de kleur aanpassen, andere velgen erop zetten en zo hun droomauto ter plekke samenstellen. Dit geldt voor alle fysieke objecten in winkels, op de beursvloer en thuis op de koffietafel.
  • Interactieve handleidingen: Er zijn al diverse merken die geen papieren handleidingen meer verstrekken maar dit via een AR handleiding voor smartphone of tablet doen. Iedereen die ooit een iPhone of iPad verpakking heeft geopend weet dat Apple niet houdt van dikke boekwerken, daarmee zou het vanzelfsprekend zijn dat we veel AR handleidingen zullen zien in de nabije toekomst.
  • Gepersonaliseerde content: Elke locatie, elk bord, elk voorwerp kan gepersonaliseerd worden voor de specifieke gebruiker. Denk aan informatieve bordjes die je in elke gewenste taal kunt bekijken, berichten op basis van de eigenaar van het apparaat of speciale aanbiedingen wanneer je op een menukaart kijkt van een restaurant. Augmented Reality maakt een persoonlijke realiteit mogelijk.

Apple is een mysterieus bedrijf dat ook onvoorspelbaar kan zijn, maar we weten zeker dat Apple de komende tijd een belangrijke rol gaat spelen op het gebied van Augmented Reality.