Tango is meer dan een manier van dansen, het is ook het eerste Augmented Reality platform voor mobiele apparaten dat zeer nauwkeurig diepte kan registreren. Of beter gezegd; het WAS een AR platform, want Google heeft bekend gemaakt dat ze in 2018 zullen staken met de ontwikkeling van dit revolutionaire project.

Betekent dat het einde van Augmented Reality voor Google, of zullen we de ervaringen met Project Tango nog terug zien in andere producten?

Wat is Project Tango?

Project Tango begon in juni 2014, het was een kleinschalig project dat werd aangestuurd door Johnny Lee die voorheen een belangrijke rol had gespeeld in de ontwikkeling van de Microsoft Kinect camera voor de Xbox spelcomputer. Het concept achter Tango was een platform waarbij personen en apparaten zich altijd bewust zijn van hun locatie.

AR Applicaties

AR app voor Google Glass laten maken?   AR app laten maken

Om dit concept te testen werd er een “Peanut” smartphone ontwikkeld en een zeven inch tablet. In 2016 zou Project Tango verder worden uitgerold naar consumenten in samenwerking met Lenovo. De Phab 2 Pro smartphone was de eerste smartphone voor eindgebruikers met de Tango AR hardware ingebouwd.

Tango stopt in maart 2018

UPDATE: Vanaf 1 maart 2018 stopt alle support voor Project Tango. ARCore is het nieuwe brandpunt in de Augmented Reality voor Google.

Hoewel het voor de insiders niet als een verrassing zal komen, heeft Google op 15 december 2017 officieel bekend gemaakt dat ze gaan stoppen met de ontwikkeling van Project Tango. Hoewel er geen ontslagen gepaard zullen gaan met dit besluit, zal de ondersteuning voor Tango hardware en software met ingang van maart 2018 staken. Met slechts enkele toestellen die gebruik maken van deze technologie zullen er weinig gebruikers van wakker liggen, voor liefhebbers van AR technologie is het toch best teleurstellend.

Waarom was Project Tango zo bijzonder?

Het project werd geleid door Johnny Lee, jaren voor Tango begon hij als hobby software te ontwikkelen voor de Nintendo Wii spelcomputer. Daarbij wist hij van de Wii-mote controller een soort 3D scanner te maken.

Mede door zijn experimenten werd hij aangenomen bij Microsoft waar hij werkte aan de Kinect controller voor de Xbox spelcomputer. Dit was een 3D scanner die de bewegingen van een persoon kon vastleggen en vertalen naar computerspellen.

Hoewel de Kinect geen doorslaand succes is geworden, zien we nu dezelfde technologie terug in de Microsoft HoloLens, een Mixed Reality headset die qua functionaliteit veel overeenkomsten vertoond met Tango. Bij Google lag de focus vanaf de start op mobiele apparaten zoals smartphones en tablets. De camera was in staat om een ruimte realtime in 3D te scannen. Wanneer deze ruimte geïndexeerd was kon je hier een Augmented Reality laag aan toevoegen.

Tango in praktijk

Laten we voorop stellen dat de technologie niet echt populair is geworden bij het grote publiek. De smartphones met de speciale camera waren te duur in verhouding tot de mogelijkheden, daarnaast waren er nauwelijks apps voor beschikbaar.

De technologie werd meer gewaardeerd in gecontroleerde omstandigheden zoals musea, de combinatie van positiebepaling en Augmented Reality bleek erg effectief om een museum aan te vullen met extra informatie. Bezoekers kregen een Tango tablet waarmee “onzichtbare” informatie zichtbaar werd op het beeldscherm, van informatieve teksten tot aan tanks die een showroom binnen rijden.

Tango keert terug in ARCore

Het staken van Project Tango betekent niet dat Google nu stopt met de ontwikkeling van AR toepassingen, alleen de ambitie is wat teruggeschroefd. Toen Apple met ARKit op de proppen kwam, een Augmented Reality ontwikkelplatform voor standaard iPhones, kon Google niet in de schaduw blijven staan.

De 3D sensor technologie werd uit de code gehaald, en het platform werd omgedoopt tot ARCore. Op basis van dit systeem kun je met een standaard Android smartphone (met de juiste processor) gebruik maken van AR. Hoewel dit systeem minder krachtig is als Tango, is het een laagdrempelige manier om het grote publiek te bereiken.

ARCore of ARKit?

Google is doorgaans vrij open bij de ontwikkeling van technologische vernieuwingen, ze gebruiken het grote publiek eigenlijk als beta testers. Apple heeft een meer behouden manier van werken, ze wachten tot de tijd rijp is om een nieuwe functie te introduceren.

Door de minimale impact van zowel Google Tango als de Microsoft HoloLens wist Apple met de introductie van ARKit plotsklaps de wereld te overtuigen van Augmented Reality voor mobiele apparaten. Toen Google vervolgens snel ARCore de virtuele wereld in slingerde leek het een kopie, terwijl ze in feite al veel verder waren dan Apple. Technisch ontlopen de twee systeem op dit moment elkaar niet veel, al heeft Apple het voordeel dat ze veel meer controle kunnen uitoefenen op de beschikbare hardware.

Einde…of een nieuw begin?

Met het einde van Project Tango stopt Google niet met de ontwikkeling van Augmented Reality, ze stellen alleen hun ambities wat bij. Wanneer de hardware het toelaat en 3D scanning op een grote oppervlakte betaalbaar wordt in mobiele apparaten en “wearables” zullen de functies ongetwijfeld weer terugkeren in het “nieuwe” ARCore platform.