Wanneer je denkt aan bedrijven die werken aan Augmented Reality denk je als eerste aan gevestigde namen zoals Google, Microsoft en Apple. Toch zijn het vaak de startups die met de meest innovatieve ideeën komen. Vaak worden deze kleine bedrijven later opgekocht door de grote namen, met Magic Leap zal dat waarschijnlijk niet gebeuren.

Dit bedrijf is van plan verder te gaan dan Augmented Reality, met hun ambities hebben ze de afgelopen jaren veel belangstelling gekregen van investeerders. Tegelijkertijd weten we nog heel weinig over dit bedrijf en de producten waar ze aan werken. Laten we het geheimzinnige bedrijf eens nader onder de loep nemen.

Wat is Magic Leap?

In 2010 werd dit bedrijf opgericht door Rony Abovitz, in 2014 had Magic Leap al een half miljard aan investeringen opgehaald. In 2016 was de hoeveelheid investeringen in deze organisatie gestegen tot anderhalf miljard dankzij grote organisaties als Alibaba en Google. De waarde van het bedrijf zelf lag toen op 4,5 miljard dollar. Het product waar Magic Leap aan werkt is een soort Mixed Reality bril op basis van Lightfield technologie.

Er zijn geen duidelijke details, maar het resultaat moet beter zijn dan wat er momenteel op de markt beschikbaar is. Er bestaan prototypes maar die zijn nooit aan de pers getoond, er bestaan alleen afbeeldingen en videoclips die afkomstig zijn uit deze headset. Volgens een persoon die naar eigen zeggen de hardware en software heeft getest zou het product lijken op een bril, en de navigatie werkt zonder handen door naar interactieve elementen te kijken, dit noemen ze ook wel “eye tracking”.

Hoe werkt Magic Leap?

Normaal gesproken zouden we details geven over de producten en technologie, nu zijn we gestart met de waarde van het bedrijf. Hoewel het bedrijf een enorme waarde vertegenwoordigt, en de beloftes enorm zijn, brengt de directeur helaas zeer weinig informatie naar buiten. Op zich is dat niet zo verbazingwekkend in de tech industrie, Apple staat ook bekend om dit soort geheimzinnigheid.

Het verschil is dat Rony Abovitz enorme beloftes maakt, maar vooralsnog geen overtuigend bewijs heeft geleverd dat deze AR bril echt zo revolutionair is al beweerd wordt. Daarnaast is Magic Leap een startup zonder producten terwijl een bedrijf als Apple reeds een lange historie achter de rug heeft. Ook Microsoft is veel meer open bij de ontwikkeling van hun Mixed Reality headset HoloLens. De vraag “wat is Magic Leap?” kan daarom moeilijk beantwoord worden.

Magic Leap demonstratie

Hoewel er foto’s bestaan van mogelijke prototypes zijn er geen officiële beelden naar buiten gebracht van de hardware. Er zijn wel voorbeelden van Magic Leap toepassingen.

Magic Leap voorbeelden

Een dag op kantoor

Dit was de eerste video die laat zien wat je zoal met de Magic Leap headset (?) kunt doen. Nu staat er duidelijk “concept video” in de beschrijving van de video, deze tekst is later toegevoegd. Toen de video in maart 2015 op YouTube werd gepubliceerd werd de suggestie gewekt dat het live test was. De originele titel was “Just another day in the office at Magic Leap”. De huidige titel is “Magic Leap | Original Concept Video”. Deze video kwam tot stand in samenwerking met Weta Workshop, de special effects studio die ook werkten aan de bekende Lord of the Rings films.

Samenwerking met Lucasfilm

Een jaar later verscheen er een nieuwe Magic Leap demonstratie op YouTube, ditmaal om de samenwerking met Lucasfilm aan te kondigen. Dit is het bedrijf van George Lucas, bekend van de Star Wars films. Volgens de beschrijving zijn dit echte beelden vanuit de Magic Leap headset.

Het valt daarbij op dat de ruimte erg donker is. De tafel op de voorgrond zou kunnen duiden op “occlusion” technologie, wat betekent dat de headset diepte kan waarnemen en virtuele voorwerpen achter fysieke objecten kan laten verdwijnen. Maar het is ook mogelijk dat de tafel ook virtueel is, en dat de complete animatie zich op de voorgrond afspeelt.

Deep SLAM

Er zijn meerdere AR headsets die gebruik maken van SLAM, Simultaneous Location and Mapping om de ruimte te scannen. De HoloLens maakt hier gebruik van evenals Tango van Google. Magic Leap heeft een onderzoek naar buiten gebracht waarbij neurale netwerken gebruikt worden met kunstmatige intelligentie en een voorspellend vermogen. Dit zou realtime analyse van de ruimte veel nauwkeuriger maken, met minder belasting voor de hardware en daarmee een hogere efficiëntie.

Waarom zo donker?

Er is een belangrijk verschil tussen Virtual Reality en Augmented Reality headsets. VR brillen werken op basis van beeldschermen, zoals die ook in smartphones gebruikt worden. AR brillen gebruiken meestal een transparant stuk glas of kunststof waarop een projectie wordt weergegeven.

Als de Magic Leap werking hetzelfde is zou dat betekenen dat diep zwart niet mogelijk is aangezien zwart het ontbreken van licht is. Alle Magic Leap demonstraties voor zover zijn opgenomen in donkere ruimtes. Alleen de promotie foto’s zijn helder.

Magic Leap ontwikkelaar

In 2013 liet Nvidia al een HMD zien op basis van light fields, ook MIT Media Lab had een 3D scherm ontwikkeld met “compressed light fields”. Volgens Magic Leap is hun eigen technologie superieur met een hogere resolutie op basis van retina projectie. De beelden worden niet weergegeven via een scherm, maar direct geprojecteerd op het oog. Magic Leap koopt regelmatig bedrijven op met specifieke kennis:

 

  • Overname van Northbit: In april 2016 nam Magic Leap het Israëlische cyber security bedrijf NorthBit over.
  • Overname van Dacuda: In februari 2017 nam Magic Leap de 3D divisie van het Zwitserse bedrijf Dacuda over.

 

Problemen bij Magic Leap

Hoe groter de geheimen, hoe meer belangstelling vanuit de media. Er is slechts een enkeling binnen de pers die een demonstratie heeft gehad van de Magic Leap technologie. En die moesten een non-disclosure contract tekenen zodat er geen informatie naar buiten kon lekken.

Wel zijn er foto’s bekend waarin een persoon met een rugzak vol apparatuur rondloopt. Dat is niet zo opvallend bij prototypes, er zijn ook geruchten dat er een Magic Leap demo gehouden is waarbij het prototype aan een PC gekoppeld was. Er zou gewerkt worden aan een draagbaar product.

Een andere vervelende situatie is een aanklacht wegens seksuele discriminatie. Vrouwen zouden structureel behandeld worden als lustobject waardoor personeel zich niet prettig voelde in de werkomgeving. Daarnaast zijn er ook meldingen van racisme op de werkvloer uitgelekt. Helaas zijn racisme en seksisme onlosmakelijk verbonden met de tech sector in Silicon Valley. Er zijn meerdere bedrijven waar dergelijke zaken spelen. Magic Leap is niet veroordeeld, waarschijnlijk zal de zaak binnenskamers worden opgelost.

Magic Leap kopen Nederland

De Magic Leap bestellen is op dit moment nog niet mogelijk, het eerste product is nog in ontwikkeling. Naast de aankondiging dat 2017 een belangrijk jaar zal worden voor Magic Leap is er geen tijdlijn of release datum bekend gemaakt. Er is ook geen prijs bekend, of een beschrijving van het product. Volgens de laatste informatie zou er Productie Equivalent (PEQ) bestaan die grotendeels klaar is voor grootschalige productie. Maar het bedrijf wil verder geen data of prijzen noemen. Het is niet bekent of de Magic Leap voor bedrijven wordt ontwikkeld of consumenten.

Koning van Mixed Reality of de Joker?

Een bedrijf dat in zes jaar tijd wist uit te groeien tot een waarde van 4,5 miljard zonder één product op de markt te brengen is een prestatie op zich. Is Rony Abovitz een visionair die zijn tijd ver vooruit is, is het een dromer die meer ambities heeft dan realistisch haalbaar zijn of is het gewoon een ordinaire charlatan die zijn zakken vult?

Misschien is het wel een combinatie, we houden de voortgang van Magic Leap in de gaten. En wanneer je wilt weten op welke wijze Rony Abovitz zijn investeerders wist te overtuigen kun je deze TEDx Talk presentatie uit 2013 bekijken. Misschien geeft het je inspiratie om je eigen AR startup te lanceren: